Glutamato: el neurotransmisor excitador por excelencia

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El glutamato es un neurotransmisor. Tiene funciones inhibidoras sobre el sistema nervioso. ¿Quieres saber más? ¡Sigue leyendo!

Glutamato: el neurotransmisor excitador por excelencia

Glutamato es el principal neurotransmisor excitador del sistema nervioso central, liberado por neuronas y células gliales. Las vías glutamatérgicas están involucradas en la plasticidad neuronal, la memoria y el aprendizaje, así como en otras funciones complejas.

Su sistema de receptores es muy complejo, ya que Hay dos tipos diferentes que difieren en su mecanismo de acción.. Por un lado, los receptores rápidos, denominados ionotrópicos, cuyo mecanismo se basa en canales iónicos. Por otro lado, los receptores metabotrópicos, cuyo mecanismo utiliza proteínas G.

Se sospecha que las alteraciones en este sistema son responsables de algunos trastornos neurodegenerativos y neurotóxicos. Además de ser el principal neurotransmisor del cerebro, el glutamato también está involucrado en el sentido del gusto, en el mantenimiento de las células intestinales y en el metabolismo de las células hepáticas.

El sabor umami

Los receptores de los diferentes sabores residen en las papilas gustativas de la lengua. Hasta hace relativamente poco tiempo, los sabores básicos eran dulce, salado, amargo y ácido.

Sin embargo, Recientemente se ha descrito un quinto sabor asociado con el glutamato: el sabor umami. Este nombre se le dio al sabor característico del caldo, que no podía asociarse con ninguno de los demás.

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Glutamato monosódico

El glutamato monosódico es una sal derivada del glutamato. Esta se utiliza como aditivo en muchos alimentos, para darles un sabor más sabroso y agradable.

Es una sustancia rodeada de polémica y sometida a constante evaluación. Esto se debe a su carácter adictivo, por lo que su uso en la alimentación es limitado.

Glutamato como neurotransmisor

A continuación, veremos más sobre el glutamato como neurotransmisor, paso a paso.

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Su papel como excitador del sistema nervioso. se refiere a su función de «conmutador» de las diferentes rutas. Así, las células que lo sintetizan y liberan se asocian con otras vías neuronales con diferentes funciones.

Cuando la neurona glutamatérgica libera su neurotransmisor, envía una señal de activación a las vías asociadas. De esta forma, la pista es activada por esta señal y el impulso eléctrico se transmite entre ellas.

Glutamato juega el papel antagonista de GABA, el principal inhibidor del sistema nervioso central. Esto se comporta de manera idéntica, pero actúa como un interruptor de apagado para las pistas.

Para un correcto funcionamiento del sistema nervioso central es necesario que exista un equilibrio entre inhibición y excitación. Este equilibrio se traduce en un equilibrio entre GABA y glutamato.

Receptores de glutamato

Los receptores de glutamato son moléculas a las que se unen específicamente las moléculas de neurotransmisores. Esta correspondencia es similar a la de una llave y su candado. De esta manera, solo las moléculas de glutamato y aquellas que son estructuralmente similares pueden unirse a ellas.

Una vez que se produce la unión, se desencadenan una serie de procesos dentro de la célula. El resultado final es la producción y transmisión del impulso eléctrico de una neurona a otra. En base a estos procesos desencadenados dentro de la célula, hablamos de dos tipos diferentes de receptores:

  • Receptores asociados al canal iónico. Cuando el glutamato se une a estos receptores, abre una puerta que permite el paso de ciertos iones. Además, el flujo iónico modifica la carga eléctrica de la celda. Este cambio se encarga de transmitir el impulso eléctrico de una neurona a otra.
  • Receptores asociados a proteínas G. En estos casos, cuando la molécula de glutamato se une a su receptor, desencadena un juego complejo de activar y desactivar moléculas dentro de las células. El resultado final de esta cascada bioquímica de reacciones permite la transmisión del impulso eléctrico.

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Glutamato y toxicidad

Se ha comprobado que una liberación excesiva de glutamato está relacionada con la muerte de neuronas. Además, los estudios han demostrado cómo el bloqueo de la vía del glutamato con diferentes fármacos parece mejorar algunas patologías neurológicas.

Algunas de estas patologías con las que se ha relacionado la toxicidad del glutamato son:

  • Ictus.
  • Epilepsia.
  • Alzheimer.
  • Enfermedad de Parkinson.
  • Enfermedad de Huntington.

Esto abre un importante vía de investigación a la hora de abordar determinadas patologías. La última evidencia apunta hacia el desarrollo de nuevos fármacos neuroprotectores.

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